新发布的Apple Watch键盘背后,是苹果专注坑开发者20年的一场“阴谋”

昨天,苹果召开了一年一度的秋季新品发布会,并在全网直播。会上发布了万众期待的 iPhone 13 系列产品、新款入门级 iPad mini,以及最新款的第七代 Apple Watch 智能手表。

其中Apple Watch Series 7 超窄边框成为了主要卖点,屏幕尺寸相比前一代 Series 6 扩大了20%,比很多用户都仍在佩戴的 Series 3 有效屏幕面积更是大了不少。而大屏幕的好处,就是现在 Apple Watch 终于可以完整地显示打字键盘了。同时,苹果也终于正式推出了 Apple Watch 的系统级软件键盘。

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这对于 Apple Watch 用户来说是个天大的好消息,然而对于一个人来说,却是天打雷劈。

这个人就是 Kosta Eleftheriou——iOS/watchOS 输入法 FlickType 的开发者。在过去的几个月里,他已经因为产品更新被苹果无缘无故封杀而苦不堪言。而这次,苹果这次在第七代 Apple Watch 上推出的官方版 qwerty 输入法和他的 FlickType 输入法如出一辙。

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就这样,他和自己开发的 FlickType 输入法,成为了苹果“夏洛克诡计”的最新受害者。

开发者圈子里流传着一个玩笑:如果你的工具类产品没有被苹果“夏洛克”过,那你就不是一个优秀的开发者。作为资深工具类开发者,Eleftheriou 对于苹果的这种做法也早有耳闻。

这到底是怎么回事?苹果的“夏洛克诡计”又是什么东西?

|FlickType 事件的来龙去脉

FlickType 是一个苹果操作系统平台上的输入法产品,2018年4月首次上架 App Store,最初是一个专门面向盲人以及各种身体障碍人士而开发的输入法。
虽然最初版本只支持 iPhone,不过开发者 Eleftheriou 一直想要把它做到 Apple Watch 上。这是因为在 Apple Watch 上,由于屏幕尺寸较小,苹果一开始提供的原生输入方式比较简单,主要是语音听写和手写字母这两种方式。然而听写对于具有发音障碍的人来说无法使用,一个个手写字母的方式也非常低效。
FlickType 推出的同年,苹果在秋季发布会上推出了更大屏幕的手表。Eleftheriou 感觉时机合适了,于是在 FlickType 代码里增加了对手表操作系统的支持。苹果应用商城也审核通过了新版本。
这个输入法产品颇受用户欢迎,特别是视障人士对它的好评不断。根据 FlickType 数据统计,盲人用户每个月用它输入的单词量达到上百万,而且输入速度并不比正常人士慢。所以 Eleftheriou 也在持续更新这个产品。那段时间,FlickType 也有一两次曾经被 App Store 审核团队质疑其功能和技术问题,但最终都成功通过申诉解决。
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但是也有现实因素阻碍了 FlickType 的产品体验,主要在于苹果对 watchOS 上输入法类产品的 API 限制,键盘无法出现在其它手表应用里。也就是说,用户必须先在手表上跳转到 FlickType,完成输入,才能发送内容。
Eleftheriou 就此认为,如果想要实现他的终极目标,让 FlickType 成为 watchOS 上最好的输入法产品,最好的方式就是让苹果收购他的公司,让 FlickType 被深度整合,成为 Apple Watch 系统级功能。
2019年初,他找到了在苹果负责 Apple Watch 输入法功能的 Randy Marsden。后者也是输入法创业者,开发的动输入法 Swype和Dryft 也很受移动设备用户的欢迎,而且也被苹果收购了。二人一拍即合,Marsden 告诉 Eleftheriou,他已经把 FlickType 拿给团队看了,团队很有兴趣,收购是完全有可能的,只是希望价格不会太贵。
然而从那之后,Eleftheriou 和苹果之间关于合作的联系,再也没有下文。他继续改善 FlickType 产品,也向苹果提交了后续更新版本文件,然而却被苹果拒绝发布。
Eleftheriou 从苹果那里收到的邮件显示,App Store 审核团队认为 FlickType 提交的更新文件不符合标准,所以拒绝发布。在其中一封邮件中,审核团队宣称“该应用属于 Apple Watch 的键盘。出于此原因,我们将其从 App Store 中下架”——也即下架的原因,是苹果不允许 Apple Watch 键盘产品的存在。
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这就很奇葩了。FlickType 加入 Apple Watch 支持的时候,都已经通过了应用商城审核,并且正式上架了。而在后续的这段时间里,应用商城的政策并没有任何变化,从来没有说过 Apple Watch 上不允许输入法产品。
更何况,在 FlickType 被封杀的这段时间里,苹果却批准了 Shift Keyboard 和 Type 上架——它们和 FlickType 非常相似,都是 Apple Watch 键盘产品,却没有遭到苹果的任何阻碍。
Eleftheriou 认为,自己应该是被苹果针对了。至于究竟为什么,他心里有大概的想法,但没有证据可以做出公开指控。
(与此同时,他尝试了一些折中方案,比如把输入法技术开发成 SDK,可以让其它 Apple Watch 应用整合进去。这些整合了 FlickType SDK 的应用,都成功上架了 App Store。)
去年1月,苹果突然又毫无解释地批准了 FlickType 重新上架。产品立刻获得了大量购买下载,一度冲上 App Store 付费应用榜首,并且持续了三天时间。Eleftheriou 后来透露,在2020年1月新版发布的那段时间里,产品的收入高达13万美元。在业界,FlickType 也再次确立了 Apple Watch 最佳全键盘输入法,以及最适合视障人士使用输入法产品的地位。
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然而好景不长,到了今年8月,FlickType 再次遭遇 App Store 的封杀,审核团队连续多次拒绝其发版,而且在邮件里也解释得不明不白的。
Eleftheriou 不得不再次和审核团队斗智斗勇,在一周里邮件沟通了至少9个来回。然而这次似乎苹果完全没有想要解决问题的意思,甚至到后来都不再回邮件了。
“(苹果)就是在无视我们的请求,尽管他们之前的邮件里说‘有任何问题都可以随时联系他们’,”Eleftheriou 写道。
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最终,由于无法发版,Eleftheriou不得不宣布 FlickType 项目中止,不再继续开发。但是他并没有完全放弃:在宣布停止开发的同一天,FlickType 起诉了苹果。
然后到了昨天,发生的事情我们都看到了:Apple Watch 加入了原生的系统级输入键盘,和 FlickType 输入法几乎如出一辙。
更尴尬的是:不知道是纯粹的巧合,还是别的什么原因,在这次苹果发布会上,展示 Apple Watch 键盘的地方,输入的内容正好是"copy that"。
这句在视频中的原意是“收到”,然而当我们已经了解到 FlickType 的故事之后,再看这个画面,忍不住将其联想成“抄袭它”的意思:
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|“夏洛克诡计”,和无数被它谋害的开发者

读到这里,可能有不少朋友会有质疑:QWERTY 全键盘又不是你 FlickType 发明的,划动输入法也不是第一次出现了,苹果想做不行吗?如果这是抄袭的话,别人都别做键盘了呗?没必要这么上纲上线吧?

其实这个事件,和抄袭没多大关系。毕竟今天的互联网和科技行业,绝大多数产品长得差不多,在这种基础功能方面也都没什么区别,除了那种用户协议照抄竞争对手的,勉强可以拿来当作饭后谈资笑料。

实际上,苹果和 FlickType 之间不是抄袭者和被抄袭者的关系,而是大公司对小公司之间不正当竞争的加害者和受害者的关系。

具体来说,我们讨论是大科技公司常用的一种反竞争手段:将第三方开发者的创作成果“拿来就用”,将其做成系统级功能,从而让第三方开发者的成果没有继续存在的价值,对其死活也不管不顾。

近年来随着科技行业竞争加剧,也有越来越多操作系统级公司和平台型公司(如 Facebook 等)开始使用类似的方法打压小公司。

它在业界有一个专有名词:Sherlocking. 我们在这里暂时将其翻译为:夏洛克诡计。这个命名来自于苹果在2001年发布的一个同名功能。

当年,苹果在 WWDC 开发者大会上宣布了最新的 Mac OS X 操作系统,其中包括了一个原生的搜索软件 Sherlock 2(也即今天 macOS 上 Spotlight 功能的雏形),具有一些基础的联网搜索功能,但不是很好用。

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Sherlock 2 界面截图  来源:Apple Wiki

因为互联网泡沫破裂,被公司解雇在家赋闲的开发者 Dan Wood看到了 Sherlock 2 这个功能,觉得很有意思,但又不够过瘾。于是他自己开发了一个软件 Watson,功能更加强大,可以连接雅虎、亚马逊、eBay、Google 等许多主流网站,具有联系人目录查询、天气查询、影视信息搜索等更丰富的搜索和索引功能。

Watson 的名字,则是来自神探夏洛克的助手华生。据 Wood 自己透露,他最初的想法是让 Watson 成为 Sherlock 软件的“助手”,让 Mac OS X 的系统搜索体验变得更好。

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Watson OS X 版本界面截图   来源:Karelia

然而 Watson 的实际使用效果远超开发者本人的想象,功能完善程度和产品的使用体验,全面碾压 Sherlock 2,一经发布便颇受用户欢迎,也帮 Wood 赚到了足够的钱。Wood 决定自己开公司(名叫 Karelia Software),全职开发 Watson。

Watson 有多厉害呢?发布后没多久,苹果的高管 Phil Schiller 就约他见面了。

在这次会上,Schiller 对 Wood 放出了一个关键消息:我们苹果在开发第三代 Sherlock。而且 Schiller 也给 Wood 看了预览:Sherlock 3 和 Watson 从外观,到功能,再到到第三方服务的连通性,基本完全一样。

Wood 说,当时那次会议之后,他整个人震惊到连沮丧都没有了 (too stunned to be upset.)

这次会面,不用多说,自然是苹果想要对 Karelia 抛出收购的橄榄枝但是双方没谈拢。至于是不是价格原因,Wood 自己也没说会后,他直接给苹果开发者关系部门发了邮件,表示对这种直接剽窃中小开发者,让人无路可走的做法的不齿。

结果,邮件刚发出去过了一个小时,乔布斯直接给他打来了电话。

乔布斯说:

“我是这么想的,你知道铁轨上工人用的那种小破车吗?Karelia 公司就是那玩意。我们苹果是蒸汽机车,整条铁路都是属于我们的。”

("Here's how I see it, you know those handcars, the little machines that people stand on and pump to move along on the train tracks? That's Karelia. Apple is the steam train that owns the tracks.")

后来发生的事情,没有我们想象的那么跌宕起伏:Sherlock 3 发布了,但是使用体验仍然不怎么样;Watson 继续受到用户欢迎,在2003年卖给了 Sun Microsystems 公司(后来被 Adobe 收购),但随后被公司雪藏;Wood 从 Sun 离职,重新回归创业。

但不管怎样,这还是苹果公司有据可考的“Sherlocking”首次类似操作,因而这种做法就被成为“Sherlocking”。

这不是 Karelia 公司唯一一次被苹果用这种做法欺负!

Wood 回归创业之后的第一个产品名叫 Sandvox,是一个低代码快速搭建网站的工具,2005年发布了测试版。结果在2006年1月,苹果在 MacWorld 大会上发布了 iLife 软件家族,其中包括一个和 Sandvox 功能相同的网页开发工具 iWeb。

Wood 对此的反应,是给公司换了一个新的 logo:

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苹果公司历史上其它知名的“夏洛克诡计”,还包括:

  • Kongfabulator,也即后来的 Yahoo Widgets,是一个桌面小工具集合,被 macOS 上的系统级功能 Dashboard 替代。

  • iPodderX,播客订阅管理工具,被 iTunes 的播客功能取代。

  • Growl,开源的软件通知推送工具,被苹果官方推送功能取代。

  • F.lux,根据系统时间调节屏幕颜色冷暖,从而帮助护眼的小工具,2017年被 macOS Sierra 的系统级功能 Night Shift 替代。

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  • Dark Sky,非常优秀的 iOS 天气应用,还好是在被苹果收购、功能整合到原生天气应用里之后,才正式宣告将于2022年关闭。但是,Dark Sky 开发的 API 被许多第三方公司和机构使用,这个 API 也将关闭,对于用户来说不是好消息。

  • Mailinator,一家提供各种电子邮件相关功能的公司,其中一个功能是生成即用即抛电子邮件地址,适合在注册第三方网站的时候使用,可以保护用户隐私。苹果在原生邮件应用里加入了同样的功能。

  • 女性经期追踪类应用,包括 Clue、Eve、Glow、Flo 等,被苹果在 iOS 13 当中推出的原生女性健康功能取代。

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  • 把 iPad 变成 Mac 扩展屏幕的软件,如 Luna、Duet Display 等,被苹果推出的系统级功能 Sidecar 取代。

  • 蓝牙追踪器,如 Tile 等,被苹果最近推出的 AirTag 取代。

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  • 两步验证密钥生成器,如 Google Authenticator、1Password、Lastpass 的对应功能等,将被 iOS 15 的原生功能 Keychain 取代。

这只是一个很短的列表,被苹果“夏洛克”过的第三方还有很多,其中也不乏其它大公司和实力竞争对手的产品和功能。

所以其实,每年观看苹果年度发布会和开发者大会,看到那些充满创新型、革命性的新发布内容,粉丝们拍案叫绝的时候,其实大家忽视了两件事:

1)这些产品、功能和设计,很多其实早就被其它开发者实现过了,只是它们没有苹果知名,没有苹果这么大的平台和用户量而已;

2)苹果每次发布会发布的许多“新东西”,其实背后是那些被苹果抄“死”的中小开发者曾经的作品。

偌大的苹果公司,为何跟一个输入法过不去?

文章的最后,我们还是回到一开始说的 FlickType 事件,再补充一点背景信息。

实际上,开发者 Eleftheriou 也是一个非常高调的苹果批评者,经常公开指责苹果对于欺诈类应用管理不力。而因为他本人又是一个成功的连续创业者,在业界有一定影响力,他的批评确实也让苹果面子上过不去。

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然而,苹果作为一家坐拥千亿市值的大公司,开会必对开发者千恩万谢,把为开发者创造价值挂在嘴边,但对待 FlickType 和 Eleftheriou 的姿态真称不上体面。

其实 FlickType 已经是这位开发者的第三个输入法产品了。

2009年,他给有视觉障碍的父亲开发了一款输入法,名叫 BlindType。这个输入法,当时苹果就想买下来,结果最终卖给了谷歌。

然后,Eleftheriou 决定“夏洛克”自己,又做了一个新的面向视障人士的输入法 Fleksy。这个产品拿过不少奖,包括苹果应用商城2012年最佳应用、西南偏南大会2013加速器冠军等,还是触屏输入速度吉尼斯世界纪录的保持者。

种“夏洛克”自己的产品开发取向,在开发者圈子里也有过不少讨论著名 iOS 开发者 Marco Arment 为此写过文章。

当然,苹果肯定还是想收购 Fleksy。结果,这次 Eleftheriou 又把它卖给了 Pinterest……

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FlickType 是这位开发者在 Pinterest 工作了2年之后,又离职出来再创业做的产品了。之前不同的是,从 FlickType 和苹果的官司资料来看,这次 Eleftheriou 似乎是主动想要寻求苹果的收购。

至于这次他为啥被苹果百般刁难,难道中间还有一层因素,是苹果想要报当年收购不成之仇?

从已经公开的资料来看,苹果确实是有刻意刁难这位开发者的嫌疑的。

比如在 FlickType 的起诉书中就有提到,Eleftheriou 几次三番公开批评苹果对于假冒伪劣应用和应用商城欺诈的打击力度不够,他自己的应用在 App Store 上遭到“竞争对手”刷星行为。

这位开发者指出,在他和苹果洽谈 FlickType 收购的过程中,苹果似乎没有想要打击这些对 FlickType 造成负面影响行为的意思,甚至给他造成一种感觉,就是用这种方式来要挟和压价,企图逼迫被收购对象就范,尽早低价出手。

起诉书写道:

“山寨应用程序此起彼伏,使原告方应用的销售额下降。更糟糕的是,这些骗子通过提交虚假评论来提升自己在苹果系统中的地位,从而跃居 App Store 的榜首。尽管苹果公司宣称其政策禁止这种不公平竞争,却几乎没有采取任何行动。”

目前此案的庭审还未正式开始,我们也无法确认 Eleftheriou 的表述真实性有几分。

但如果情况属实的话,以后开发者们可真的要重新思考自己和苹果的关系了。

 

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往届部分参会嘉宾:

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今年的大会,只会更精彩!SYNC 2021将围绕着“科技重塑未来(Reshape  the Future)”这一主题,继续邀请来自世界各地各个科技领域的顶尖高管,与我们一起探讨在后疫情时代,硅谷最前沿科技将如何影响世界,疫情将如何改变我们这一代,以及在海外职场上华人如何打破天花板实现职场晋升等等话题。

        

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